The Life of a designer

Texto en Español al final del post.

Sometimes there are young students who ask me how they can become motorcycle or automotive designers. There isn’t an obvious or unique way to get it, so in this post I will try to explain what steps I took to achieve it. Here I bring to you a little story of my journey. This text is taken from the website EVNerds who sent me a couple of questions some month ago about my designer and engineering career:

I’m Pablo de Chaves. I was born in Tenerife, Canary Islands and I am currently living in Barcelona (Update: I am living in Tenerife again 🙂 ).
Since I was a child I have been passionate about motorcycles and anything with two wheels, whether it had a motor or not. I guess I enjoy the instability and the feeling of freedom that they give.
I have always had the need to understand how things work and also the necessity to draw and create new things. So after I finished the school I went to Madrid to study mechanical engineering. By then I already knew I wanted to work designing motorcycles. I liked them so much that I read for pleasure books like the “Motorcycle Handling and Chassis Design” by Tony Foale and I spent the weekends of the last year of my degree doing a Motorcycle Mechanic Training Program. I wanted to understand motorcycles from all the possible points of view. Of course I also rode a motorcycle. With 19 years “I stole” from my brother his Honda VFR 750 (the 1991 model) and never gave it back to him. After that I had the KTM Duke 690.

But I have never had a pure engineer profile. Unlike my colleagues, I was very interested in graphic and industrial design. I was attracted to forms or shapes as much as function. So when I finished my degree I went to do a master’s degree in automotive design in Barcelona. There the important thing was the styling. And apart from the theory behind the design, I learned to use softwares that later came to me very well as the Autodesk ALIAS (3D surface modeling), Photoshop, etc. apart from enhancing my freehand drawing.

At the end of the master I got the opportunity to do an internship at SEAT in the interior design department. But that was not for me. In large companies everything is too specialized. There is a person who draws / designs, another who makes the 3D modeling, another who makes the clay model and in other completely separate departments there are the engineering and prototyping. I wanted to do all that at the same time or at least try it. So I learned what I was able to learn and I left.

I wanted to learn english so I decided to go to Ireland. I even had the air ticket bought when a former friend of the master called me to say “Pablo, do you want to come to Madrid to design a motorcycle with an alternative suspension system?” My answer was: yes, I want! In two weeks I was in Madrid (instead of Dublin) working curiously in an architecture studio where the owner wanted to design a BMW with a front suspension system that he had patented. Maybe that was the time where I learned the most. At last the theory gave way to practice. The result of that project was the BMW D1200R.

But the project was over and I had to look for the next step. I leave my cv in various Spanish motorcycle factories like Yamaha Spain, Derbi, Motorhispania, Metrakit … None of those caught me. But I have to say that they were all about to close their doors. They were companies that lived by selling 50cc motorcycles and were no longer popular bikes. Then I tried some engineering studies that also did things for motorcycle companies but nothing….
at that time I had a friend who was working for a design studio in Turin that put his workers in the design centers of companies such as Fiat, Alfa Romeo, AUDI, Lamborghini … He told me they were looking for CAD designers and modelers and he encouraged me to join. So I moved to Italy. I spent two weeks of trial working in their Turin offices and then they proposed me to enter Lamborghini. And my answer was: Hell, yes! I moved to Nonantola, a town that is next to the Lamborghini factory and I started working with them as a designer. It was an incredible experience and I could design pieces for the Murciélago SV or the Gallardo but on a personal level I was not going through my best time… Moreover I wanted to design motorcycles and work as an engineer and designer. So I went to Ducati and also to Moto Morini, that where very close, to leave my cv. Moto Morini contacted me and we had some meetings but they were also economically in a bad situation and they couldn’t hire me. Some time after that they closed the doors… I started to consider returning to Spain.

And then my father sent me a picture of a Spanish newspaper where it said: “Registration for the Fernando Alonso Scholarship is open”. The scholarship was for doing an MSc in motorsport engineering in Oxford and a part of that they gave you 36,000 €! I sent all the documentation they asked and they pre-selected me. I went to the final phase to Madrid where they interviewed us personally and … I was awarded with the scholarship! So this time I packed my bags and move to England.
That year in England I had a really good time and I learned a lot about chassis design and dynamics. The master was focused on cars but many things could be extrapolated to motorcycles. At the end of the year some mates went to work in F1 teams but I was clear that I did not want to live in England…

So after 11 years living abroad I went back to the Canary Islands to see what I wanted to do with my life. In 2010 I started to get interested in electric vehicles. With the TTXGP of the Isle of Man I saw what could be done. Those were real bikes! So I began to read about electric power trains and while looking for work, I started to design an electric motorcycle on my own. And here it arrived my stroke of luck. Just at the same time, a canarian businessman wanted to set up a small electric motorcycle factory there. The project was crazy because of the logistical difficulty and lack of industry of the Canary Islands but … I was hired and we started. I spent 4 fantastic years where we managed to develop a prototype (Tohqi Elipse), and take a scooter to the market ( Tohqi ML) but the money was over and that also ended that time.

The project of the DCH1 was developed parallel to my work in Tohqi and in my spare time. The concept was changed several times but I managed to finish it at the end of 2013. And this time apart from the design and the engineering I also welded the chassis and made the wiring. I spent a lot of money and I recovered very little when I sold it, but it was a great learning experience.

In 2014, the topic of electric motorcycles was starting to be very fashionable in Spain and in Barcelona. Electric motorcycle brands such as Torrot, Volta, Scutum or Bultaco were appearing. And because I wanted to stay connected to this industry I moved to Barcelona and I began to work for Torrot, first from an external engineering and then within the company itself, designing the Torrot Kids12 and the MUVI. And at the end of 2016 I started working for Bultaco where I am currently (Update: not anymore. Now I am at the Astrophysics Institute of Canary but this is another story…).

Parallel to my work for other companies I have always been doing projects on my own like the DCH1 or some bicycle lights designs. And since one year and a half I have been involved in the design of electric scooters because for me it is the ideal method of transport for the modern cities. And I’m sure more and more people will use them. Also the size and complexity of an electric kickscooter are small enough so only one designer/engineer can do a very good job.
At this moment I’m working on two models in parallel. I’ve already finished one (the Black Sand). And the second (The Outlier),  I’ll have it ready in a short time. For now I can say that it will be something very elegant and very exclusive … The first electric titanium kick scooter in history.

So this is more or less my professional life so far. I am 36 so I hope to continue developing more interesting projects for a long time!
Regarding the question of who inspires me: The pioneers and the creative people. From the Wright brothers to people like John Britten or Michael Czysz for putting two examples from the motorcycle world or Andrew Ritchie (The Brompton bicycle designer). People capable of taking their ideas to reality regardless of the resources they have. And I’m also inspired by a lot of people around the world who are doing very interesting DIY projects in their garages.


Text in english at the beginning of the post.

Hay veces que jóvenes estudiantes me preguntan cómo pueden llegar a ser diseñadores de motos o de automoción. No hay una manera obvia ni única de conseguirlo así que en este post voy a intentar explicar qué pasos di yo para lograrlo. Aquí os traigo una pequeña historia de mi viaje. Este texto está sacado de la web EVNerds, quienes me enviaron hace unos meses un par de preguntas sobre mi carrera de diseñador e ingeniero:

Soy Pablo de Chaves. Nacido en Tenerife, Islas Canarias y actualmente vivo en Barcelona (Actualización: vuelvo a estar viviendo en Tenerife :)).
Desde pequeño me han apasionado las motos y cualquier aparato con dos ruedas ya tuviera motor o no. Supongo que disfruto con la inestabilidad y la sensación de libertad que dan.
Siempre he tenido la necesidad de entender cómo funcionan las cosas y también la necesidad de dibujarlas y crearlas. Así que me fui a Madrid a estudiar ingeniería mecánica. Ya por aquel entonces sabía que quería trabajar diseñando motos. Me gustaban tanto que me leía por placer libros como el “Motorcycle Handling and Chassis Design” de Tony Foale y aproveché el último año de carrera para hacer durante los fines de semana un curso de mecánico de motos. Quería entender las motos desde todos los puntos de vista posibles. Por supuesto también montaba en moto. Con 19 años “le robé” a mi hermano su honda VFR 750 del 91 y nunca más se la devolví. Luego tuve una Duke 690.

Pero nunca he tenido un perfil de ingeniero puro. A diferencia de mis compañeros de carrera me interesaba mucho el diseño gráfico y el diseño industrial. Me atraían las formas tanto como la función. Así que cuando acabé la carrera me fui a hacer un master en diseño de vehículos de automoción en Barcelona. Aquí lo importante era el estilismo. Y a parte de la teoría que hay detrás del diseño, aprendí a usar softwares que luego me han venido muy bien como el Autodesk ALIAS (modelado de superficies 3D), Photoshop, etc. aparte de potenciar el dibujo a mano alzada.

Con el master me surgió la oportunidad de hacer unas prácticas en SEAT en el departamento de diseño de interiores. Pero aquello no era para mí. En las empresas grandes todo está demasiado especializado. Hay una persona que dibuja/diseña, otra que modela en 3D, otra que modela en clay y en otros departamentos completamente aparte están la ingeniería y el prototipado. Yo quería hacer todo eso a la vez o al menos intentarlo. Así que aprendí lo que puede aprender y me fui.

El próximo paso era irme a Irlanda a aprender inglés. Incluso tenía el billete comprado cuando un ex compañero del master me llama para decirme “¿Pablo, te apetece venirte a Madrid a diseñar una moto con un sistema de suspensión alternativo?”. Mi respuesta fue: ¡sí, quiero! En dos semanas estaba en Madrid trabajando curiosamente en un estudio de arquitectura donde el dueño quería diseñar una BMW con un sistema de suspensión delantera que tenía patentado. Quizás aquella fue la época donde más aprendí. Por fin la teoría dejó paso a la práctica. El resultado de aquel proyecto fue la BMW D1200R.

Pero el proyecto se acababa y tenía que buscar el siguiente paso. Así que me cogí el coche y me fui a dejar cv en las distintas fábricas españolas que había de motos: Yamaha España, Derbi, Motorhispania, Metrakit… Ninguna me cogió. Pero tengo que decir que todas estaban a punto de cerrar sus puertas. Eran empresas que vivían de vender motos de 50cc y ya no eran motos populares. Luego probé con algunos estudios de ingeniería que también hacían cosas para empresas de motos pero nada….
Tenía un amigo que por aquel entonces trabajaba para un estudio de diseño de Turin que metía a sus trabajadores en los centros de diseño de empresas como Fiat, Alfa Romeo, AUDI, Lamborghini… Me dijo que estaban buscando diseñadores y modelistas CAD y que me animara a ir. Así que volví a hacer las maletas y me fui a Italia. Estuve dos semanas de prueba trabajando en sus oficinas y luego me propusieron entrar en Lamborghini. Y mi respuesta fue: ¿por qué no!? Me trasladé a vivir a Nonantola, un pueblo que está al lado de la fábrica de Lamborghini y empecé a trabajar con ellos como diseñador. Fue una experiencia increíble y puede diseñar piezas para el Murciélago SV o el Gallardo pero no me terminaba de llenar y a nivel personal tampoco estaba pasando por mi mejor momento. Yo quería diseñar motos y trabajar como ingeniero y diseñador. Así que me acerqué a Ducati y también a Moto Morini que me quedaban muy cerca a dejar mi cv. En Moto Morini me contactaron y estuve a punto de entrar. Pero también estaban económicamente en las últimas y cerraron al poco tiempo… Me empezaba plantear el volverme a España.

Y entonces mi padre me manda un día una foto de un periódico donde ponía: “se abren las inscripciones para la Beca Fernando Alonso”. La beca consistía en hacer un master en ingeniería de competición en Oxford y aparte te daban 36000€, ¡por aprender!. Envié toda la documentación y me preseleccionaron. Fui a la fase final a Madrid donde nos entrevistaban personalmente y…me la concedieron! Así que esta vez hice las maletas con dirección a Inglaterra.
Aquel año en Inglaterra lo pasé realmente bien y aprendí mucho sobre diseño de chasis y dinámica. El master estaba enfocado a los coches pero muchas cosas eran extrapolables a las motos. Algunos compañeros entraron a trabajar en equipos de F1 pero yo tenía claro que no quería vivir en Inglaterra…

Así que después de 11 años viviendo fuera me volví a Canarias para ver que hacía con mi vida. En 2010 empecé a interesarme por los vehículos eléctricos. Con el TTXGP de la isla de Man vi lo que se podía hacer. Aquellas eran motos de verdad. Así que empecé a documentarme y mientras buscaba trabajo, me puse a diseñar una moto eléctrica por mi cuenta. Y aquí es cuando llega mi gran golpe de suerte. Justo en la misma época aparece un empresario Canario que quiere montar una pequeña fábrica de motos eléctricas allí. El proyecto es una locura por la dificultad logística y la falta de tejido industrial de las islas pero…Me contrata y comenzamos. Fueron 4 años fantásticos donde conseguimos desarrollar un prototipo (La Elipse), y sacar una moto al mercado (La Tohqi ML) pero el dinero se acabó y con ello también se acabó esa etapa.

El proyecto de la DCH1 lo estuve desarrollando paralelamente a mi trabajo en Tohqi y en mis ratos libres. El concepto lo cambié varias veces pero logré acabarlo a finales del 2013. Y esta vez a parte de hacer el diseño y la ingeniería también me encargué de la fabricación del chasis y del cableado. Me gasté muchísimo dinero y recuperé muy poco cuando la vendí, pero que me quiten lo bailado…

En el 2014 el tema de las motos y los scooters eléctricos empezaba a estar de moda en España y concretamente en Barcelona estaban apareciendo marcas como Torrot, Volta, Scutum o Bultaco. Como quería seguir ligado a este mundillo me mudé a Barcelona y empecé a trabajar para Torrot, primero desde una ingeniería externa y luego dentro de la propia empresa diseñando las Torrot kids y la MUVI. Y a finales del 2016 empecé a trabajar para Bultaco donde estoy actualmente con un gran equipo humano. (actualización: Ahora trabajo en el Instituto de Astrofísica de Canarias pero eso es otra historia…)

Paralelamente a mi trabajo para otras empresas siempre he estado haciendo cosas por mi cuenta y desde hace un año y medio estoy metido en el diseño de patinetes eléctricos porque para mi es el método de transporte ideal para las ciudades. Y estoy seguro que cada vez más gente los usará. Estoy trabajando en dos modelos paralelamente. Uno ya lo tengo acabado, que es el Black Sand. Y el segundo, el Outlier, lo tendré listo dentro de muy poco. Por ahora puedo decir que será algo muy elegante y muy exclusivo…El primer patinete eléctrico de titanio de la historia.

Respecto a la pregunta de quién me inspira. La gente pionera y creadora. Desde los hermanos Wright hasta personas como John Britten o Michael Czysz por poner dos ejemplos del mundo de la moto. Gente capaz de llevar sus ideas a la realidad independientemente de los recursos que tenga. Y también me inspira muchísima gente alrededor del mundo que está haciendo proyectos DIY muy interesantes en sus garajes.